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SpaceX如何成为合格的太空技术公司 (1)

发布时间:2014.10.30 14:04      来源:雷锋网     作者:雷锋网

太空探索科技公司的火箭工厂是一个巨大的白色建筑,外观看上去像是一个飞机棚,它坐落在洛杉矶国际机场旁边,周围停满了新型摩托车和特斯拉电动汽车。在巨大的金属建筑里面,波音公司曾生产过737飞机的机身。当你穿过这座建筑的前门,通过安检,此时呈现在你面前的整个工作场景,会将你置身在科幻小说之中。

而在所有工人的正前方,一样充满了科幻感。该公司的两层员工餐厅专门设计在了制造车间上部,人们可以俯瞰整个车间。设计师可以一边吃饭,一边看着技术工人构建太空舱和火箭发射台。实际上,整个车间里面有很多东西能被看见,比如各种火箭,他们像衣橱里挂好的西装一样矗立在那里,一位SpaceX导游表示,他们很多工作都是由机器人组装实施的,因此操作非常精准。

访客不能拍照,因为涉及的技术相当敏感,被认为会对国家安全构成威胁。一艘火箭的顶部正安装卫星,卫星外部被一个碳纤维外壳所覆盖,整个设备都被一部巨大的机器人所包围。工人将九台火箭引擎排成一排,并放置在了一个八边形的框架里面,随后他们把引擎安装在一个巨大的铝制管道内部;其他工人则会使用起重机抬起一个巨大的嵌板,在工作空间里面来回移动。在一个更高的天花板上,是首部发射到太空并成功返航的Dragon太空船,它像一个战利品似的挂在那里,而它旁边是一个新的太空船。

上个月,NASA表示将与SpaceX签订史上最贵的独立合约:26亿美元。他们希望SpaceX帮助美国宇航员在地球和国际空间站(ISS)之间往返。SpaceX开发太空船的目的之一,是取代航天飞机,让美国重回太空国家的行列。而SpaceX最大的竞争对手当属波音,不过做同样的工作,波音公司的成本却要约42亿美元。

事实上,作为第一家将人类送上太空的私人航空公司,SpaceX很有机会打败波音。对于SpaceX而言,这是一个伟大的里程碑,同时也是他们目前为止最危险的工作。不过,构建成本效益好的太空交通工具也给了SpaceX一个机会,得以帮助美国发展迟缓的太空工业。

虽然在行星科学上取得了成功,比如好奇号探测器已经登陆火星,但NASA在载人航天上仍然步履维艰,甚至连派送宇航员到空间站(美国前期已经投入了750亿美元)也已经外包给了俄罗斯。

在太空领域,美国已经落后于其竞争对手欧洲和俄罗斯。虽然美国洛克希德和波音两大巨头成立了合资公司United Launch Alliance(联邦发射联盟),但仍无法挽回颓势。据称该公司使用的引擎是从俄罗斯购买的,而且还要一直购买到2017年。此外,中国和印度也显示了自己在太空领域的超凡技术,他们拥有注重节省成本的太空站,还开发了自己的火星探测器,大有赶超之势。美国要摆脱这种颓势,似乎只能把赌注押在商业太空公司身上了。

八年前,当NASA官方首次与SpaceX合作时,他们觉得是雇了一批“临时工”,做一些枯燥的粗活而已。之所以要和SpaceX签约,是因为美国政府专注于更高的太空定位,他们希望打造一个所谓“太空的士”的项目,然而时过境迁,如今NASA只能寄希望与这家“民营企业”了。

一个多行星尺度上的形象工程

2002年,马斯克成立SpaceX,当时这位百万富翁只是想要实现自己的飞行幻想而已。从之之前创办的Zip2和PayPal身上,他赚到了足够多的钱,随后在2003年,他又创建了电动汽车公司特斯拉。

马斯克应该很乐意告诉你他的愿景:把火星开拓为殖民地,让人类成为多星球公民。马斯克认为,一旦地球遭遇大灾难,火星是一个保险的庇护所。马斯克设计了一个计划方案,希望将一个种满植物的温室发送到火星,但是他发现即便手握数百万美元,也找不到任何划算的火箭。

他还找了一些人,比如Tom Mueller,他是就职于美国天河汽车集团航空航天部的工程师,由于工作上不如意,他在自己的车库里造了一个火箭引擎,而它最终成为世界上最大的流体燃料引擎Merlin火箭发动机的最早期版本,而它是由一个业余爱好者开发出来的,SpaceX的火箭就是依靠这个引擎推动升空的。此外,马斯克还和Hans Koenigsmann在一次火箭技术俱乐部进行了会晤,他是一名德国工程师,后来变成了SpaceX第四位技术员工。“在演讲中,我的德国口音起了很大作用,”他说道,“当我说‘应该可行’时,不知为何,好像比其他口音更有说服力。”

马斯克决定成立一家公司,提供他本人无法找到的服务——“去火星的实惠车票”。许多成功的科技创业家们也热爱创立太空公司:贝索斯(亚马逊),保罗·艾伦(微软),佩奇和施密特(Google),以及理查德·布兰森(维珍) ,他们涉足太空企业多数看上去更像是在经营“面子工程”。

“很多朋友都告诫他,不要创立SpaceX,”Luke Nosek说道,他曾帮助马斯克创建了PayPal。如今,Nosek已经是SpaceX董事会成员之一了。

寻找一个“同谋”

马斯克的公司是从零开始进军太空业务的,实际上,当年的NASA也是如此。在1981年到2011年,NASA推出航天飞机计划,但由于太空总署的冷淡反应,该项目被终结。2005年,当时的布什政府推出了首个继任项目——Constellation,希望可以实现空间站和月球的载人往返,成本估计是970亿美元,但在2009年流产。

Mike Griffin曾是一名航空工程师,在2005年他出任为NASA的最高行政长官。值得一提的是,Griffin的背景是极不寻常的:他是高科技风险投资公司In-Q-Tel的前总裁,这家风投只有一个目的,即让CIA拥有最先进的信息技术,支持美国的情报能力。和马斯克一样,Griffin认为太空旅行将会成为人类未来的关键,他觉得这项工作应该成为NASA的使命,而不是由一家私人公司来实现。

当时大量资金流入到Constellation项目中,Griffin决定把其中5亿美元用在商业太空项目上面,与NASA传统的方法不同,他希望可以找到一种较廉价的方式,同时让NASA专注在实现宏伟的愿景上面。然而,Griffin的这种做法却让别的高管觉得他没有发现国际空间站其实是一个吸钱的巨大“老鼠洞”,事实上,国际空间站花费了1500亿美元,是人类史上构建最昂贵的独立项目,但相对而言,其科学和经济价值却非常有限。

2006年Griffin和同僚分别投资两家公司SpaceX和Rocketplane Kistler,让他们去开发太空运输工具。当时没有什么股权和知识产权,甚至在实现技术突破之前,他们都不会做任何付款保证。

“我太了解联邦政府了,如果你把钱砸下去,最后得不到回报,每个人都会不爽,”Marty说道,“但是如果你把钱拿回去,得到了五倍的回报,他们依然会不高兴,因为他们觉得你在和私人公司竞争。”

Rocketplane Kistler最终被淘汰了,由于经济危机,它没有从投资人那里募集到足够的资金,结果破产了。SpaceX则从NASA获得了3.96亿美元的资金,而且在2006年还募集到了4.54亿美元的外部资金,其中1亿是马斯克自掏腰包。

SpaceX的外部资金募集战略其实非常简单,相比于纽约腐朽的金融家们,马斯克财大气粗的硅谷朋友们更愿意尝试新鲜事物。不仅如此,硅谷的投资人对卫星发射业务非常感兴趣,客户会预先支付资金,这意味着如果SpaceX能够通过一个成功的测试案例证明自己的概念,他们就无需募集其他轮的营运资本,保护初期投资人的股权不被稀释。

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